Ukrainians, crossing Dnieper River, test Russian lines on southern front

KHERSON, Ukraine – Chaque nuit dans la région de Kherson, dans le sud de l’Ukraine, des soldats filent dans de petits canots pour traverser le Dniepr et rapprocher la bataille de leur ennemi russe.

La voie navigable tentaculaire, avec des forces russes et ukrainiennes postées sur des rives opposées, est le front le plus inamovible de la guerre, un obstacle au transport des troupes et des fournitures. Mais alors que Kiev prépare une contre-offensive très attendue, une attaque sur la rive est du fleuve pourrait être le seul endroit où les Russes pourraient être pris par surprise.

“Dans l’histoire de la guerre et de l’art militaire, il existe de nombreux exemples de franchissement d’une barrière d’eau – un débarquement fluvial ou un débarquement maritime”, a déclaré Brig. Le général Mykhaylo Drapatyy, commandant ukrainien du groupe opérationnel des troupes de Kherson, a déclaré. « Certaines conditions sont créées pour que la barrière du Dniepr non seulement nous gêne, mais nous aide également à accomplir notre tâche. Si les conditions sont réunies, nous irons de l’avant. »

L’intrigue sur l’endroit où la contre-attaque de l’Ukraine aura lieu dans les semaines à venir s’est concentrée sur la région de Zaporizhzhia, où les forces de Kiev menant un assaut terrestre tenteraient probablement d’expulser les occupants russes de la ville de Melitopol et de briser le soi-disant pont terrestre reliant la Russie. vers la Crimée occupée, où la Russie dispose de plusieurs bases militaires stratégiques.

L’Ukraine pourrait également continuer à contre-attaquer à l’est, où elle a récemment fait des gains autour de la ville longtemps assiégée de Bakhmut.

Ces scénarios sont plus probables, mais les Ukrainiens ont également testé discrètement leur capacité à traverser le Dniepr et à former des unités sur la manière de mener un éventuel débarquement fluvial.

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L’Ukraine a utilisé la tactique de la surprise à son avantage lors d’une contre-offensive rapide et rapide l’automne dernier, qui a libéré presque toute la région du nord-est de Kharkiv en une semaine. Comme dans la région de Kherson maintenant, les Russes ont laissé le groupement de forces le plus faible à Kharkiv à l’époque, s’attendant à ce que les Ukrainiens attaquent ailleurs.

Une attaque à travers la rivière pourrait être tout aussi inattendue et également rapporter de gros gains territoriaux. Il y a environ 40 000 soldats russes dans la région de Kherson sur la rive est du fleuve, a déclaré Drapatyy. Et reprendre le contrôle là-bas briserait de la même manière le corridor terrestre et placerait les forces ukrainiennes près de la frontière de Crimée – un objectif pour Kiev, qui s’est engagé à récupérer la péninsule illégalement annexée par Moscou en 2014.

Les forces d’opérations spéciales ukrainiennes ont déjà traversé la rive est du fleuve pour des raids le long du rivage, a déclaré Drapatyy, mais les Ukrainiens n’y ont pas encore de postes stables. Les positions russes sont à environ trois milles à l’intérieur des terres de la berge, et les Ukrainiens devraient les repousser d’au moins encore six milles pour mettre la ville de Kherson, située du côté ouest et sous le contrôle des forces ukrainiennes, hors de portée de l’artillerie. .

“Nous essayons non seulement de montrer notre présence mais aussi de rendre l’ennemi nerveux par des actions actives dans ces zones”, a déclaré Drapatyy.

Les forces russes se sont retirées de la rive ouest du Dniepr en novembre, lorsque les forces ukrainiennes se sont retrouvées à portée de frappe des ponts, menaçant de piéger les troupes d’occupation qui n’auraient aucun moyen de se rendre dans leurs bastions de l’autre côté. Les Russes ont choisi de retirer leurs forces sur la rive est et de faire sauter tous les ponts derrière eux. Cela a laissé les Ukrainiens sans moyen évident de continuer l’assaut.

Désormais, des obus d’artillerie et des drones chargés d’explosifs survolent quotidiennement le fleuve, la bataille s’installant à distance tandis que les unités d’assaut ukrainiennes s’entraînent deux fois par semaine pour des opérations de traversée du Dniepr à la fois en bateau et en utilisant un pont flottant, a déclaré Drapatyy. L’Ukraine a également commencé à construire des barges qui pourraient être utilisées pour transporter des armes lourdes à travers le fleuve.

“Je suis peut-être optimiste, mais je crois au moment où nous devrons mettre en place une logistique”, a déclaré Drapatyy. “Nous ne pourrons pas résoudre le problème avec seulement un ou deux ou trois ponts flottants, nous utiliserons donc tout ce que nous pouvons, y compris l’aviation de l’armée, et nous travaillons sur ce problème et nous nous y préparons.”

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Des défis subsistent : les Ukrainiens n’ont pas encore de tête de pont, et toute tentative serait immédiatement visée par l’artillerie russe.

“Et les Russes ont tout miné de l’autre côté”, a déclaré le colonel Roman Kostenko, membre du parlement national ukrainien qui fait partie d’une unité qui travaille avec les forces d’opérations spéciales. “L’eau est minée, et le rivage est miné.”

“Vous allez vous faire tuer tout de suite en essayant de traverser”, a déclaré Kostenko. « Il faudrait qu’il y ait une raison logistique à tout cela. Quelque 20 ou 30 personnes pourraient tranquillement s’emparer d’un territoire de 100 mètres, mais l’artillerie les enterrera en 15 minutes. Si vous voulez le faire, alors vous devez le faire pour quelque chose – une tête de pont et ensuite pour créer une chaîne logistique pour une accumulation de troupes.

Mais la première priorité des Ukrainiens est de récupérer les îles situées entre les rives du fleuve, où se déroule actuellement le combat principal, car cela pourrait donner aux forces de Kiev un point de lancement plus proche pour traverser la côte gauche du Dniepr. Drapatyy a déclaré qu’ils étaient “à 90%” sous contrôle ukrainien, “sinon avec notre présence physique, alors sous contrôle visuel et de tir”.

« À l’avenir, cela pourrait être l’un des domaines pour une tête de pont où nous accumulerons des forces », a-t-il déclaré. “Et peut-être que si nous détournons l’attention vers un autre front, nous réussirons.”

Sur Velykyi Potomkin, la plus grande des îles et où la rivière se divise au sud de la ville de Kherson, les forces russes sont sur les bords sud tandis que les Ukrainiens sont postés sur le côté nord. Les chalets de vacances maintenant abandonnés sur le rivage ont des piliers en bois. Les soldats qui s’approchent en canots coupent le moteur à mesure qu’ils se rapprochent, accostent tranquillement puis se précipitent à l’intérieur.

“Vous vous déplacez rapidement jusqu’à ce que le drone ennemi vous voie ou jusqu’à ce que le tir de mortier vous tue”, a déclaré Andrii, le commandant d’une unité qui a participé aux batailles sur Velykyi Potomkin. Le Post a accepté d’identifier Andrii uniquement par son prénom car il n’était pas autorisé à parler de ses opérations.

“Vous courez vers les maisons”, a déclaré Andrii. “S’ils commencent à tirer, tu cours vers le suivant.”

Andrii a dit qu’il “pensait que nous allions mourir” la première fois que lui et ses hommes sont montés dans leurs bateaux et ont traversé la rivière l’hiver dernier. Les Ukrainiens ont eu de la chance, a-t-il dit, et ont atterri à un endroit de l’île où les Russes n’étaient pas à l’époque. Lorsque les Russes sont finalement arrivés, les Ukrainiens leur ont tendu une embuscade, puis les renforts aussi.

“De cette petite parcelle, où nous nous sommes d’abord établis, nous avons construit petit à petit”, a-t-il déclaré. “Cela fait au moins trois mois, et nous progressons.”

Le terrain au milieu de l’île est infranchissable, a déclaré Andrii, alors les soldats se déplacent le long du rivage, de maison en maison. Les Russes quittent rarement leurs bases, mais les Ukrainiens ont récemment attaqué.

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« Tant que vous n’entrez pas dans la maison, vous ne savez pas s’ils sont là », a-t-il dit. “Vous pourriez entrer et une mitrailleuse est déjà pointée sur vous.”

À la fin du mois dernier, les blogueurs militaires russes ont commencé à sonner l’alarme au sujet des forces ukrainiennes rampant sur la rive gauche du Dniepr. De petits drones commerciaux larguent régulièrement des explosifs, des pointes et des mines sur les 2 miles de route entre l’endroit où le pont Antonovsky rencontrait la rive gauche et où commence le pont Oleshky. L’objectif est de rendre la route inutilisable pour les véhicules notamment – une autre façon de repousser les Russes du rivage car ils ne pourraient pas évacuer les morts ou les blessés ou ravitailler les forces au bord du fleuve.

Drapatyy a remarqué que les Russes ont récemment fortifié leurs défenses plus profondes, planté plus de mines et augmenté la fréquence des drones de reconnaissance qu’ils ont envoyés sur le côté droit. Il a dit qu’il pouvait entendre la panique lorsqu’il écoutait leurs conversations interceptées.

« Ils s’inquiètent, dit-il, que nous nous préparions à des actions actives dans notre direction. Raison de plus pour laquelle nous n’avons pas le droit de ne pas nous préparer.

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